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[09/11/2009] Análisis
Promoción del 99: Una generación de campeones
Por Albert Molinari @ultimatenba | @AlbertMolinari

Ha transcurrido una década desde su incursión en la NBA. Muchos han sido los destacados, y otros muchos, a día de hoy, ya no juegan en la Liga. Pero esta generación ha ido dejando huella en cada una de las Finales desde la temporada 1999-2000 hasta la actualidad, en las que siempre hubo un representante de esta promoción de jugadores.

Parece que fue ayer cuando los vimos debutar en la NBA.

Una década después, para muchos de los chicos de la promoción del draft de 1999, el tiempo ha jugado a su favor. Para algunos de ellos, la experiencia en la NBA les ha sabido a poco.

Echemos la vista atrás.

La temporada 1999-2000 era la última de la década de los 90, la última del siglo XX, la última del milenio.

Una campaña que proseguía a una temporada atípica, marcada por el cierra patronal que hizo que la misma constara únicamente de 50 partidos, y que dio como resultado el primer anillo de los San Antonio Spurs y de Tim Duncan. Fue el comienzo de una Dinastía que tomaba el testigo a la de los Chicago Bulls de Michael Jordan.

Un Jordan, que antes del comienzo de la temporada del lock out anunció su –por entonces definitiva- retirada de las pistas, después de enfundarse su sexto anillo en Utah tras anotar la que posteriormente sería conocida como “The Last Shot”.

Pasada una temporada desde el adiós de “Su Majestad”, y pese a que la NBA daba la bienvenida en forma de título a un superclase llamado a marcar una época como Duncan, la liga estaba necesitada de savia nueva, de jóvenes talentos que tomaran el relevo de los Barkley, Olajuwon, Ewing o el propio Jordan dentro de la élite.

Hacía falta darle un giro a la NBA.

Por ese motivo, en el draft del 1999 se albergaban muchas expectativas y esperanzas. Las franquicias veían en el sorteo la opción de reforzar su plantilla y luchar por el anillo sin la presión de enfrentarse a los Bulls de Air Jordan (terreno casi vetado desde la temporada 1990-91, con 6 anillos en 8 años).

Muchos equipos rezaron para obtener una elección alta y ser la alternativa a los nuevos Spurs de Tim Duncan, los por entonces vigentes campeones.

Para los novatos era una oportunidad de oro. Podían acender al Olimpo de la NBA con mayor celeridad que otros, dada  la necesidad de crear nuevas estrellas.

Los “renovados” Chicago Bulls eligieron en primer lugar. Tras una desastrosa primera temporada post-Jordan (y post-Pippen, y post-Phil Jackson) los de Illinois se hacían con el premio gordo. Un regalo caído del cielo. Todos los ojos estaban centrados en el ala-pívot de Duke, Elton Brand (Míster 20-10). Su periplo universitario había sido excelente (Mejor Jugador Universitario de 1999 y campeón de la NCAA el mismo año). Fue el elegido. Era la piedra angular del nuevo proyecto.

En ese mismo draft, los Bulls también eligieron al alero Ron Artest (nº 16, St. John’s Univ.), formando un dúo espectacular y con grandes esperanzas para un futuro no muy lejano. 

El top-10 de ese año fue:

1-      Elton Brand

2-      Steve Francis

3-      Baron Davis

4-      Lamar Odom

5-      Jonathan Bender

6-      Wally Szczerbiak

7-      Richard Hamilton

8-      Andre Miller

9-      Shawn Marion

10-  Jason Terry

Varios expertos calificaron esta promoción como la generación del futuro. Se unían al grupo de jóvenes talentos que ya estaban en la NBA como Kobe Bryant, Jason Williams “Chocolate Blanco” , Kevin Garnett, Allen Iverson o Tim Duncan, y se postulaban como el relevo generacional de los veteranos Karl Malone, John Stockton, Charles Barkley, Scottie Pippen o David Robinson.

Todo se magnifica o se infravalora según la óptica con la que se mire. Algunos de los elegidos en ese draft del 99 han tenido una carrera brillante en la NBA. Otros, con peor suerte, se han buscado la vida en Europa u otros países.

Pero hay un importante dato que habla a favor de esta promoción. Desde la temporada 1999-2000 hasta la actualidad, los equipos que han disputado las Finales han contado en sus plantillas como mínimo con alguno de los integrantes de la promoción del 1999. A saber:

2000 – Jonathan Bender (Pacers), Devean George (Lakers)*

2001 - Jumaine Jones (Sixers), Devean George (Lakers)*

2002 - Devean George (Lakers)*

2003 – Manu Ginobili (Spurs)*

2004 – Richard Hamilton (Pistons)*, Devean George (Lakers)

2005 – Richard Hamilton (Pistons), Manu Ginobili (Spurs)*

2006 – Jason Terry (Mavs), James Posey (Heat)*

2007 – Manu Ginobili (Spurs)*, Francisco Elson (Spurs)*

2008 – Lamar Odom (Lakers), James Posey (Celtics)*

2009 – Lamar Odom (Lakers) *

* Campeones

Una parte de los que llegaron con mejor reputación y cartel no han cumplido con las expectativas creadas a su llegada (por diversos motivos), y algunos de los que llegaron “de puntillas” están a día de hoy entre la élite de la NBA.

Casos como el de Manu Ginobili son realmente curiosos y espectaculares. Llegó a la NBA elegido por los San Antonio Spurs con el nº 57 (segunda ronda). Sólo un jugador estuvo por detrás de él en ese draft. Parecía un jugador de relleno, del montón. No debutó en la NBA hasta la temporada 2002-03. En Italia, con la Kinder de Bolonia, ganó la Euroliga en 2001 (con MVP incluido) y se acabó de formar como jugador.

En su temporada rookie ganó el primero de sus tres anillos con los San Antonio Spurs (2003-2005-2007). En 2005 jugó el All-Star, y actualmente es uno de los mejores finalizadores (el rey del 2+1) de la NBA. Con 19 puntos por partido, es uno de los escoltas más completos del último lustro. El “robo” del draft más destacado en muchos años.

A Ginobili se le unen un grupo de jugadores que actualmente destacan en la NBA y que fueron elegidos por detrás del top-10: Corey Maggette (nº 13), Ron Artest (nº 16), James Posey (nº 18) y  Andrei Kirilenko (nº 24).

Por contrapartida y en la parte contraria de la balanza, hay muchos que ya no juegan en la NBA. Para poner ejemplos de talentos retirados elegidos en el top10, destacan los nombres de Steve Francis y Jonathan Bender.

Pero hay matices (y diferencias) en sus casos.

Steve Francis llegó por la puerta grande. Elegido nº 2 por Vancouver Grizzlies, se negó a jugar con el equipo canadiense y forzó el traspaso a los Houston Rockets. En su primera temporada ganó el premio (compartido con Elton Brand) de Rookie del Año. Esa misma temporada participó en el concurso de mates del All-Star, dejando un impresión muy buena (ganó Vince Carter, en el que muchos catalogan como el mejor concurso de mates de los últimos 20 años).

Formó junto con Cuttino Mobley un backcourt de ensueño en los Rockets. Su apodo “Franchise” (Franquicia) lo dice todo.

Pero las lesiones en las últimas tres temporadas han marcado su destino. Intentó reverdecer viejos laureles en las filas de los Orlando Magic (nunca pudo hacer olvidar al genial Anfernee Hardaway) y los New York Knicks. Pero no pudo ser el jugador decisivo de sus primeros años.

Actualmente es agente libre sin equipo. Su último equipo fueron los Memphis Grizzlies (paradojas del destino), donde no jugó ni un minuto, siendo cortado en enero de 2009.

El caso de Jonathan Bender es distinto. Su talento natural para el tiro y su velocidad no eran normales para un jugador de 18 años y 2.11. Sus actuaciones en high school eran demoledoras. Eso no pasó inadvertido y fue elegido como nº 5 del draft por los Toronto Raptors, que lo enviaron a los Indiana Pacers a cambio del pívot Antonio Davis. “El nuevo Kevin Garnett” decían algunos. Pero sus rodillas marcaron –para mal- su etapa NBA. En sus siete temporadas (1999-2000 a 2005-06) nunca jugó una completa, disputando 237 partidos de los 574 posibles. Siempre fue el jugador del siglo XXI que nunca terminó de despegar, que no pudo demostrar su talento.

Sus medias de 5.6 puntos y 2.2 rebotes dejan mucho que desear para el que estaba destinado a ser el nuevo all around player (jugador todoterreno).

Actualmente se ha estado entrenando con su primo Morris Peterson, y se plantea volver a la NBA en 2010. Hay rumores que Donnie Walsh (GM de los NY Knicks y el mismo que lo escogió para los Pacers) le podría dar una nueva oportunidad.

Esta temporada se ha sumado Wally Szczerbiak a la lista de jugadores retirados. Acosado por las lesiones, ha decidido dar por terminada su etapa profesional. Su paso por la NBA se divide en cuatro equipos (Wolves, Celtics, Sonics y Cavs). Su mejor etapa fue entre 2004 y 2006 con casi 17 puntos por partido. Pero nunca terminó de encontrar la estabilidad deseada.

Otros jugadores de esta promoción no han tenido continuidad en la NBA o han cursado la mayoría de su carrera en Europa, como son los casos de Trajan Langdon (nº 11),  Frederic Weis (nº 15), Quincy Lewis (nº 19), Michael Ruffin (nº32), Louis Bullock (nº 42) y Venson Hamilton (nº 50).

Como ocurre con el vino, hay añadas normales, buenas y de gran calidad, y por supuesto algunos de estos jugadores han mejorado con los años, convirtiéndose en jugadores de crianza o en reservas de lujo.

Es posible que en los años que les quedan por jugar estén en alguna Final NBA, o incluso que añadan algún que otro anillo de campeón.

De lo que no cabe ninguna duda es que la promoción del 1999, si bien no dio ningún jugador que vaya a marcar una época, fue una promoción repleta de buenos jugadores, pero sobre todo de campeones.

Que podamos seguir disfrutando de ellos mucho tiempo más.

Salud.

Retirados: Steve Francis, Jonathan Bender, Wally Szczerbiak, Cal Bowdler, Dion Glover,Tim James y Scott Padgett.




Jugadores Artículo
Ficha de Elton Brand Elton Brand
Ficha de Steve Francis Steve Francis
Ficha de Lamar Odom Lamar Odom
Ficha de Wally Szczerbiak Wally Szczerbiak
Ficha de Andre Miller Andre Miller
Ficha de Shawn Marion Shawn Marion
Ficha de Jason Terry Jason Terry
Ficha de Manu Ginóbili Manu Ginóbili
Ficha de Baron Davis Baron Davis
Ficha de Richard Hamilton Richard Hamilton
Ficha de Jonathan Bender Jonathan Bender